edición: 2309 , Viernes, 22 septiembre 2017
01/04/2014

ACS avanza sobre Leighton en una operación de alcance que acabará en una fusión con Hochtief

La constructora española se deshace de los primeros ejecutivos de la australiana en el camino de la junta general
Carlos Schwartz

Marzo ha sido un mes decisivo para los objetivos de ACS respecto de Leighton. La empresa de construcción y servicios australiana representa entre el 80% y el 90% de los ingresos de Hochtief de acuerdo con fuentes en Sydney, y en torno al 40% de los ingresos de ACS según las mismas fuentes. Tras endulzar su oferta por el 73,82% del capital de Leighton hasta 22,50 dólares australianos por acción, Marcelino Fernández Verdes logró un pacto con los primeros ejecutivos de la empresa, el consejero delegado Hamysh Tyrwhitt y y el director financiero Peter Gregg para que abandonen la empresa. El enfrentamiento según fuentes australianas fue imprevisto con el “desembarco sin previo aviso de Fernández Verdes en Sydney un fin de semana durante el cual logró cocer el guiso”.

La ofensiva que se inició un domingo se resolvió con una indemnización de 13 millones de dólares australianos para Tyrwhitt y de 11 millones para Gregg. Ninguno de ellos esperaba perder su trabajo. El otrora consejero delegado había alabado en más de una oportunidad a Fernández Verdes y había confesado que se llevaba bien con él. Parece que no fueron capaces de leer las veraderas intenciones de su mentor. Pero entre el comienzo de la operación de limpieza y el anuncio de la oferta para la compra de un 15% suplementario del capital de la australiana las acciones de la empresa subieron un 14%.

A resultas de ello el regulador local ha abierto una investigación intentando evaluar si hubo una filtración sobre las intenciones de ACS antes del anuncio oficial de la operación. El ejecutivo español, que se trasladará a Sydney y será el nuevo consejero delegado de Leighton, negoció las condiciones de la salida de los ejecutivos australianos con la mediación de consejeros independientes de la empresa con los que ACS tiene una relación de confianza. Esos consejeros fueron encabezados por Bob Humphrys, quien de acuerdo con las fuentes consultadas “intentó evitar tensiones y adelantar algo que de todas formas estaba previsto para cuando se celebrara la junta general de accionistas el próximo 19 de mayo”.

Mientras, los consejeros independientes han recomendado a los accionistas de la sociedad vender al precio ofrecido por ACS. De acuerdo con fuentes del mercado la constructora española “seguramente alcanzará su objetivo”. El pacto con los ejecutivos ha despertado ira entre los pequeños accionistas de la empresa que no ven motivo para su salida y consideran las indemnizaciones desproporcionadas e indeseadas. “El único motivo para sacarlos de en medio es que ACS no quiere delegar sus planes para Leighton en nadie que tenga una tradición de trabajo en la casa, por algo será”, de acuerdo con una fuente de un fondo de inversión presente en el capital de Leighton. A los fondos les preocupa por sobre todas las cosas la pérdida de liquidez del título de la empresa en la bolsa por la reducción del free float de un lado y al despojamiento de activos que consideran que es el objetivo de ACS.

“Está claro que se quiere acelerar la venta de activos, la eliminación de marcas, la reducción de plantilla, la eliminación de costes como el de estudio de licitaciones y concursos que ha sido de 500 millones de dólares en el último ejercicio, y todo ello puede adelgazar en exceso a la empresa”, afirma una fuente de un fondo australiano. Los analistas ya habían considerado inevitable una reestructuración de la empresa para incrementar su margen de beneficio hasta entre el 3% y el 4% de su actual 2,4%. Pero este tratamiento que busca hacer caja de forma intempestiva va a reducir la dimensión de la empresa de forma significativa.

De acuerdo con las fuentes consultadas “para ACS de lo que se trata es de sanear los balances suyos y de Hochtief de la forma más rápida posible. Eso es lo que daría sentido a la adquisición de Hochtief que en el fondo era el buque insignia detrás del cual se escondía el tesoro: Leighton”. No está de más recordar que ACS sufrió un revés sin precedentes en su historia empresarial con la imposibilidad de tomar el control de Iberdrola, objetivo del que finalmente desistió en el curso de 2013. Las pérdidas de esta aventura serán restañadas con el cierre del círculo en torno a la fusión a tres bandas con Leighton y Hochtief.

De acuerdo con una fuente conocedora de las aspiraciones de ACS, “si la empresa logra llevar a buen fin el proceso con Hochtief volverá a mirar dentro de España. Iberdrola es un objetivo pendiente”. No parece sin embargo que para cuando ese nuevo asalto sea posible Florentino Pérez siga al frente de la empresa. Fernández Verdes se está ganando con sacrificio los galones para sucederle en la cúspide de la empresa y de acuerdo con las filtraciones el relevo sería el año próximo.

Las fuentes conocedoras de los objetivos de ACS en Leighton afirman que están alineadas para la venta filiales como la constructora John Holland que puede alcanzar un valor de mercado de 1.000 millones de dólares australianos, el departamento inmobiliario del grupo, los intereses en el sector aeronáutico, las participaciones en las sociedades cotizadas Devine y Macmahon Holdings, y la liquidación de algunos marcas como Vision Stream y Silcar para simplificar el escenario. También se estaría perfilando la venta de participaciones en autopistas de peaje en Indonesia y la inversión en la filial Aqua Sure. Lo cual supone que deberán incrementar mucho la eficiencia de la explotación de lo que quede porque el riesgo es una fuerte caída de los ingresos después de la liquidación de activos. Esta posibilidad es la que ha dejado sujeta a revisión a la calificación crediticia de la empresa por parte de algunas agencias de rating.

La salida de los tres consejeros independientes de la sociedad, Paula Dwyer, Russell Higgins y Vicki McFadden, será suplida con la entrada en el consejo de viejos hombres de la casa: Pedro López Jiménez, y José Luis del Valle Pérez.

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