edición: 2361 , Lunes, 11 diciembre 2017
05/09/2014

Aumenta la presión sobre los márgenes de las refinerías europeas por la competencia internacional

La caída del consumo asiático crea excedentes de gasóleo a escala internacional y debilidad en los precios
Carlos Schwartz

Los precios del crudo han mostrado debilidad y tendencia a la baja durante julio y agosto y esta semana en Europa el precio del Brent se ha mostrado también a la baja. El fenómeno en Europa está vinculado a la mejora de los procesos de refino en Rusia y a una mayor oferta de productos refinados a escala internacional. Rusia y las repúblicas ex soviéticas productoras de crudo han desarrollado en los últimos cinco años planes de mejora en sus refinerías para ofrecer a los mercados de mayor demanda, como el europeo, productos que los mercados finales estén dispuestos a utilizar. Hasta no hace mucho las petroleras europeas no estaban dispuestas a comercializar gasolinas destiladas en Rusia por su bajo nivel de calidad. El cuadro ha cambiado y ahora la oferta de gasolinas y gasóleos es apta para consumo europeo.

Las importaciones de productos refinados no se limitan a Rusia. El fuerte aumento de la producción de crudos no convencional en Estados Unidos ha derribado los precios del West Texas Intermediate, que no se puede exportar por las disposiciones administrativas. Pero la forma en la cual las petroleras estadounidenses se pueden librar de sus excedentes es exportando productos refinados. El proceso no se limita a Rusia y Estados Unidos, involucra también a India y otros países que están ofertando productos del petróleo de calidad aceptable a menor precio.

El efecto se ha hecho sentir con fuerza en la actividad europea de refino con petroleras independientes que trabajan virtualmente a pérdida en sus actividades habituales. La previsión de que este sería el panorama del mercado europeo ha llevado a algunas grandes petroleras a deshacerse de sus refinerías en el viejo continente, como ha sido el caso de Shell y de BP en el pasado reciente. Fuentes del sector admiten que “la actividad de refino está soportando bajos márgenes por la competencia en productos del petróleo procedentes de terceros países”.

De acuerdo con estas fuentes la debilidad del precio del crudo, pese a la inestabilidad política internacional y en particular en Europa por el conflicto en Ucrania, tiene su origen en estos factores. Por otra parte la caída en la demanda de combustibles en Asia para motores diesel, como el fuel y el gasóleo, está provocando una fuerte acumulación de stocks de esos combustibles a escala internacional. Las estimaciones revisadas del incremento de la demanda asiática de gasóleos para 2014 da un magro 1% y este aumento no ha sido suficiente para drenar excedentes del mercado.

El incremento anual de la demanda asiática de gasóleos ha sido tradicionalmente de dos dígitos ya que el combustible se utilizaba de forma generalizada en la actividad industrial, incluyendo la generación eléctrica. El motivo fundamental para el deterioro de la demanda es la menor tasa de actividad económica en la región, pero existe además un efecto estructural de acuerdo con los analistas del sector. Las naciones de esa región están intentando limitar los efectos medio ambientales de los combustibles más pesados y con mayor contenido de azufre. China es uno de los casos en los cuales se registra esta orientación apuntalada por la política de estímulos económicos oficial. A resultas de este factor los subsidios a estos combustibles han caído en la mayor parte de la región.

La caída de la producción en los sectores más intensivos en combustibles como construcción, acero, carbón y energía están arrojando un efecto indeseado en la industria del petróleo y el refino. Si se suma este fenómeno a la caída de los precios del mineral de hierro se comienza a tener una imagen menos optimista del futuro de la economía mundial del que se pretende vender a escala política. Un elemento más de este proceso es la corrección a la baja de las previsiones de importación de crudo este año por China hechos por la Agencia Internacional de la Energía (AIE). El organismo ha reducido sus estimaciones al 2,9% de incremento anual comparado con su estimación inicial del 3,3%. Por su parte la India, Malasia e Indonesia, que tenían fuertes subsidios para el precio de los gasóleos destinados a los consumidores de menores recursos los han reducido parcialmente a causa de las tensiones financieras de los presupuestos de las administraciones públicas lo que ha tenido un efecto pernicioso al reducir de forma suplementaria el consumo interior de combustibles para automoción sumándose al clima general de desaceleración de las economías locales.

De acuerdo con analistas del sector en Europa el cracking para combustibles de automoción ha caído este año mientras estiman que se va a registrar una contracción de la demanda en términos anuales en 2014. En este sentido señalan que las refinerías en Asia han apostado en el largo plazo al aumento de la demanda de gasóleos lo que ha determinado una hipertrofia de ese sector al que se está dedicando un 40% del crudo procesado. Esto ha determinado que los márgenes en las refinerías de algunos países de la región como Corea del Sur y Japón estén en mínimos históricos lo que les ha obligado a reducir su actividad. El cuadro que se ha desarrollado en la región es una aceleración de la producción de gasóleos con una menor demanda y en consecuencia acumulación de stocks.

“Hay un exceso de combustible almacenado en Asia lo que está gravitando sobre el precio de los gasóleos”, señala una fuente del sector que añade: “Las refinerías europeas están acusando recibo de esta situación”. Las estimaciones sobre el ritmo de acumulación de excedentes en gasóleos oscilan entre los 650.000 barriles por día y el millón de barriles al día. Si la acumulación de excedentes está realmente vinculada a cambios estructurales en el consumo por el uso de energías más limpias las petroleras deberán plantearse el futuro del refino en otros términos.

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