edición: 3096 , Jueves, 26 noviembre 2020
02/06/2016

El bloqueo a la compra de O2 por Three en Reino Unido abre un capítulo de fusiones potenciales

La decisión de Competencia de un lado y la aprobación de la compra de EE por BT del otro, determinantes
La búsqueda de sinergias se trasladará de forma inevitable hacia lo que se denominan fusiones de convergencia
Carlos Schwartz
La decisión de la Comisaría de la Competencia de bloquear la venta de O2 al operador de móviles Three en Reino Unido ha definido el escenario de las futuras consolidaciones en el sector de las telecomunicaciones en Europa. El regulador ha dejado claro que no va a admitir una reducción de operadores dentro del sector de la telefonía móvil, lo cual implica que la búsqueda de sinergias se trasladará de forma inevitable hacia lo que se denominan fusiones de convergencia en las que los operadores de televisión por cable, lineas fijas e Internet para clientes residenciales buscan su fusión con operadores de móviles. En cierto sentido esto es lo que ha hecho BT al adquirir al principal operador de móviles de Reino Unido, EE. Su estrategia es la vía rápida de crecimiento comprando infraestructura móvil y cartera de clientes. A ese esquema suma la televisión por cable para hacer la oferta del denominado “quad”.
La venta por Telefónica de su filial O2 a la filial de Hutchison fue en parte reflejo de las expectativas que existían en el mercado de las telecomunicaciones virtualmente hasta diciembre de 2014. Hasta ese momento los operadores y propietarios de infraestructuras consideraban que había una corriente en la Unión Europea favorable a la consolidación para permitir que los operadores pudieran recomponer sus márgenes dañados por la competencia sin cuartel en algunos mercados como el francés y el británico. La entrada en escena de la nueva comisaria, Margrethe Vestager, no fue suficiente para que esas expectativas se evaporaran pese a sus advertencias en noviembre de ese año. Hizo falta que la venta de O2 fuera definitivamente bloqueada para que la industria despertara a este nuevo amanecer.

El escenario que se ha creado en Reino Unido indica que los antiguos monopolios de telefonía tienen ventajas significativas gracias a la propiedad de las redes e infraestructuras que llegan a la puerta de calle de los clientes. Nadie ha dicho cuantos operadores con servicios convergentes son necesarios en cada mercado. Pero esta es en definitiva la única puerta que Competencia ha dejado abierta para los operadores que quieran superar las barreras a la obtención de beneficios que implica la multiplicidad de operadores en el sector de la telefonía móvil.

Las empresas de medios por su parte han tardado bien poco en comprender que la oferta de servicios combinados refuerza su posición en el mercado y le permite entrar en el domicilio de sus clientes con mayor facilidad. Este es el motivo de fondo por el cual la empresa de televisión por cable estadounidense con una creciente presencia en Europa, Liberty, intentó abordar un proceso de fusión con Vodafone. La iniciativa acabó en un intercambio de activos en un mercado menor, Holanda. El operador británico de móviles no parece dispuesto a dar el salto para convertirse en propietario de redes fijas con un alto coste de mantenimiento y desarrollo. Más bien la estrategia de la empresa parece estar del lado de los acuerdos con otros operadores de medios para hacerse con la oferta residencial.

Pero el propietario de Liberty, Joe Malone, que en su momento hizo público su interés por negociar un acuerdo con Vodafone, ahora ha mencionado a O2 como un objetivo interesante. De acuerdo con fuentes del sector financiero Malone habría tenido contactos con bancos para sondear las condiciones en que podría financiar una compra de O2. Pero los analistas del sector en Reino Unido afirman que “pese a su interés Liberty no va a incurrir en gastos considerables para asegurarse una base operativa en telefonía móvil y todo puede quedar en una serie de acuerdos con operadores sin necesidad de adquirirlos”.

Liberty no es el único propietario de televisión por cable y servicios residenciales como el acceso a Internet. Virgin Media también presente en el mercado británico acaba de anunciar que va a invertir 3.000 millones de libras para desarrollar sus servicios de banda ancha y llevarlos a dos tercios del país. En el mercado británico Virgin, Sky, Liberty y Talk Talk son potenciales candidatos a construir mediante fusión y adquisición un operador, o a la inversa.

Del lado de la telefonía los operadores que necesitarán tarde o temprano definir posiciones son Vodafone, O2 y Three. Lo que tiene de interesante este escenario es que son los propios reguladores los que están apuntando su vía de desarrollo con la aprobación de la compra de EE por BT. Ahora no podrían bloquear un movimiento similar entre operadores de cable y servicios residenciales con un operador de móviles. La consecuencia de un movimiento de esta naturaleza es la posibilidad potencial de que por obra y gracia de las limitaciones impuestas por los cancerberos de la competencia el mercado de las telecomunicaciones acabe con un duopolio en la oferta de servicios convergentes de un lado y operadores virtuales de telefonía móvil que se canibalizan entre si en una lucha sin cuartel por dominar mercado gracias a sus tarifas reducidas.

La evolución del mercado británico va a señalar en buena medida el rumbo que los operadores de telefonía móvil pueden tomar en el resto de Europa ya que el bloqueo a la reducción de operadores de móviles vía consolidación en un mismo mercado tiene carácter continental. Parte indispensable de esta posible evolución es la presencia de operadores de televisión por cable, producción de contenidos, y servicios residenciales como telefonía fija e Internet. La compra de ONO por Vodafone en España ha sido una señal anticipada de esta tendencia. Pero lo que el operador ha hecho en nuestro país se muestra reticente a hacerlo en el suyo. Muy probablemente porque Liberty no es una empresa de andar por casa y una combinación con ese grupo son palabras mayores para cualquier operador. Pero, mientras, el mercado y los reguladores no van dejando muchas otras opciones.

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