edición: 2366 , Lunes, 18 diciembre 2017
07/10/2014

El exceso de crudo desata una batalla entre exportadores por los mercados que aun mantienen su demanda

Los precios del petróleo marcan mínimos de dos años sin indicios de recortes en la producción mundia
Carlos Schwartz

Los precios del crudo siguen bajando y marca mínimos de dos años con el barril de Brent -el petróleo de referencia- a 92 (91,42 el viernes) dólares y el West Texas Intermediate (WTI) a 89,74 dólares. Pero esta vez la estrategia de los productores no parece ser reducir la producción, quizá porque a este nivel de precios la medida no sería eficaz en tanto que la debilidad de la demanda puede deparar sorpresas desagradables a los operadores del mercado. En los mercados de futuros se refleja la misma tendencia, algo que se ha visto reforzado recientemente. El mayor productor de crudo del mundo, Arabia Saudita, anunció que bajaba los precios a partir de noviembre para sus clientes en Asia. La señal es clara. La petrolera estatal Saudi Aramco está empeñada en una lucha a brazo partido con sus competidores por los mercados asiáticos, los únicos que mantienen el pulso a buen ritmo entre las economías emergentes.

Pero la situación de fondo es que la demanda de crudo, gasolinas y gasóleos a nivel mundial se ha debilitado aun más a lo largo de este año. Mientras otros productores de la OPEP piden redirigir los precios se lucha sin cuartel por los mercados que mantienen la demanda.

Un reflejo de esa situación de competencia creciente es la cada vez más exótica ruta de los petroleros que rompen con sus derroteros tradicionales. Los embarques de Venezuela y Colombia buscan cada vez más las costas de China cuando antes irían directamente a las refinerías del Golfo de México. El crudo no convencional de Estados Unidos se orienta a los puertos de la costa oeste de Canadá sorteando a las refinerías estadounidenses. El crudo pesado de la costa oeste canadiense por su parte se embarca con destino a las refinerías europeas. Desde junio pasado el crudo Brent ha caído casi un 20% desde su cotización de 115 dólares el barril. El nivel de precios tiene que ver con un incremento de la oferta acoplado a una mayor debilidad de la demanda que incluye a menores adquisiciones por parte de China. Estados Unidos ha recuperado mediante la producción de petróleo no convencional en 2014 los niveles de producción de crudo de hace 28 años. La parte de este crudo que se exporta va a Canadá, mientras que países como Nigeria que hace cuatro años era uno de los mayores proveedores de crudo del mercado estadounidense no exportó a ese país en el mes de julio ni un solo barril.

El efecto de la bonanza petrolera norteamericana está siendo devastador para los productores, en particular los más necesitados como Irán y Venezuela. Habrá que ver si la caída de precios no acaba regulando el mercado al hacer anti económica la producción de crudo no convencional cuya extracción es costosa y cuya producción debe amortizar deudas colosales. La política de precios de Srabia Saudí parece orientada a ese fin ya que a ciertos precios la producción no convenciobal supone la ruina de los productores independientes. Pero los datos del mercado son significativos.

De acuerdo con las estimaciones de la OPEP la demanda de sus clientes en el primer trimestre de 2015 será del orden de los 28,39 millones de barriles al día comparado con 30,10 millones de barriles diarios en trimestre presente. Mientras la producción del cartel petrolero era de 30,96 millones de barriles al día en septiembre y se da por sentado que se mantendrán esos niveles de producción. Lo cual quiere decir que habrá un excedente en el primer trimestre del año próximo de más de 2,5 millones de barriles diarios que se sumarán a los stocks ya generados en los últimos dos trimestres de este año.

La producción de África Occidental, Rusia, Medio Oriente, el Mar del Norte, América Latina, intenta romper sus modelos comerciales y buscar nuevos destinos a sus exportaciones. Rusia ha hecho una intensa campaña en Asia, en especial en China para romper el bloqueo al que la Unión Europeo lo somete con sus sanciones económicas. Pero no está sola en ese esfuerzo. La situación del mercado se puede leer también en los datos de embarques. Las exportaciones de crudo de Colombia a Estados Unidos ha caído una tercera parte hasta los 200.000 barriles diarios comparado con 2013. Pero en cambio ha incrementado sus exportaciones a Chinas, al igual que lo ha hecho Venezuela, con la venta de 120.000 barriles diarios.

La carga de América Latina no tuvo nunca destino asiático con la presencia de una demanda creciente de crudo en Estados Unidos. Pero de momento esa demanda encuentra buena parte de su abastecimiento en el propio país. La pregunta de hasta cuando de momento tiene una respuesta teórica que habrá que ver si es precisa. El nivel de precios al que los productores independientes que explotan el crudo no convencional tienen que dejar de sacar crudo del subsuelo es 90 dólares el barril de crudo.

Pero lo que no se puede descartar es que haya un proceso de consolidaciones en el sector con el objetivo de reducir costes y cargas financieras para bajar el umbral de precios. Es una alternativa que sugieren algunos analistas, pero aun es prematuro para saber si esa es una salida viable.

Pero los operadores del mercado consideran que el problema de fondo es la caída d ella demanda tanto coyuntural como estructural. De acuerdo con un ejecutivo de una española de trading de petróleo que asistió la semana pasada a la Conferencia Petrolera de Asia y el Pacífico en Singapur “Las estimaciones de los operadores del mercado de los recortes en la demanda para este año son superiores a las estimaciones que han hecho tanto la OPEP como la Agencia Internacional de la Energía”. De acuerdo con esa fuente las previsiones de aumento de la demanda para 2014 se han corregido a la baja en torno a un 50% desde entre los 1,2 y 1,3 millones de barriles diarios estimados inicialmente a los entre 600.000 y 700.000 barriles diarios aceptados como media ahora. “El problema no son los excedentes que provoca el crudo no convencional estadounidense sino una demanda mucho más débil que lo que se esperaba”, concluye la fuente.

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