edición: 2612 , Lunes, 10 diciembre 2018
26/12/2014

El hierro cae hasta su nivel de 2008 esta semana agudizando la competencia entre grandes mineras

Los Valemax vuelven a atracar en los puertos chinos afectados por la caída de la demanda
Carlos Schwartz

El precio de la tonelada de mineral de hierro fijó esta semana un mínimo de 65 dólares quedando a niveles que no se veían desde mediados de 2008. La baja de cinco años y medio es el resultado de la caída de la demanda mundial, en particular de China, y la negativa por parte de las grandes mineras de reducir su producción. De acuerdo con los analistas del sector, las tres mineras BHP Billiton de Australia, Vale de Rio Doce de Brasil, y la británica Rio Tinto, mantienen sus niveles de producción contribuyendo a una fuerte acumulación de stocks que han presionado los precios a la baja. La estrategia de estas compañías de acuerdo con los analistas consultados es “sacar del mercado a los productores con precios marginales más altos”.

La tensión ya se ha traducido en recortes de personal y reducción de gastos de capital. La minera mediana australiana Atlas Iron dijo esta semana que en el primer semestre de 2015 anotará pérdidas por 729 millones de dólares en sus yacimientos de Pilbara por la caída de los precios. Rio Tinto y BHP Billiton hicieron gigantescas inversiones en la región de Pilbara en años recientes con la consecuencia de que incrementaron la producción de mineral de hierro de Australia con la caída de la demanda en China como telón de fondo.

Pero las mineras no son las únicas en acusar recibo de la caída de la demanda de hierro y el menor tráfico de materias primas, y productos manufacturados en general. China había prohibido la entrada en sus puertos de los barcos categoría Valemax con 400.000 toneladas de peso muerto desde que entraron en funcionamiento en 2011. La medida con el pretexto de la seguridad portuaria fue considerada una maniobra para proteger a la marina mercante china, cuyo mayor exponente es Cosco. Pero el mes pasado el puerto de Yuanhan en Taijin admitió la entrada de los Valemax. Por su parte Cosco firmó un acuerdo con Vale por el cual la última cedía a la marítima china cuatro buques de la categoría Valemax.

“Los acuerdos son resultados de un lado de la caída del tráfico marítimo que ha reducido los ingresos de los puertos, y del otro de la pérdida de bodega por parte de las navieras locales”, de acuerdo una fuente del sector. Vale, que debe competir con las mineras australianas mucho más próximas a los mercados de consumo final como los asiáticos en general y en particular China, se lanzó a construir un puerto en Malasia en 2011 para sortear el bloqueo de los puertos chinos a sus Valemax. Con el objetivo de traspasar la carga a barcos más pequeños y hacer mezcla de mineral en puerto, la minera del Brasil inauguró su puerto en noviembre.

 Ante la evidencia de que la estrategia de impedir la llegada de los Valemax al continente chino había fracasado se han comenzado a firmar convenios para la utilización de puertos y para los grandes buques. En sus planes estratégicos Vale aspira a duplicar sus exportaciones a China a costas de sus competidores. La construcción del puerto en Teluk Rubiah sobre el estrecho de Malaca ha representado una inversión de 1.400 millones de dólares. Pero el conflicto con China mientras ha entrado en una fase de compromisos comerciales con Cosco quien podrá operar cuatro Valemax durante 25 años, además de encargarse de la construcción otros 10 barcos para el transporte de mineral de la empresa con sede en Rio de Janeiro. De acuerdo con los cálculos de analistas de UBS la estrategia marítima de Vale le va a permitir reducir el coste de la tonelada de mineral de hierro entre 3 y 5 dólares.

De acuerdo con ese análisis la cifra de equilibrio para el precio de la tonelada con una concentración del 62% exportada a China es de 67 dólares, por encima del precio de mercado esta semana. El flete representa un 33% de ese precio de equilibrio, con lo cual su reducción mejora la posición de competitividad de Vale de forma significativa. La terminal portuaria en el estrecho de Malaca le permitirá además a Vale reducir la concentración de hierro en el mineral extraído de las minas de Carajas que tienen un tenor de hierro del 65% contra el 62% requerido por los importadores chinos. La terminal permitirá la descarga de 30 millones al año de mineral.

La producción de mineral de hierro en Australia representa la mitad del hierro transportado por mar a nivel internacional. Mientras, la producción combinada de BHP Billiton, Rio Tinto y Vale supone el 59% del mineral total transportado por mar. Lo cual da una idea de la capacidad de las tres compañías para intervenir en la regulación del precio del mineral de hierro. Estas son las principales responsables de la formación de excedentes de mineral aparcados en los puertos chinos que han hecho del hierro la materia prima con peor recorrido de precio en el año de acuerdo con los analistas del sector. Pese a este panorama poco alentador, de acuerdo con las estadísticas portuarias de China, los excedentes acumulados en los almacenes de los puertos han registrado una caída. Esto pone de manifiesto que existe una demanda, aunque esta sea escasa. En la semana del 19 de diciembre los stocks de hierro en los puertos chinos registraron una caída del 2% hasta las 102,8 millones de toneladas.

La reducción de los stocks en puertos suelen ser un buen indicador porque si bajan tienen un efecto rápido en el precio. Entre tanto la batalla de las mineras por lograr que el precio actual de mercado sea digerible como precio de equilibrio para su producción ha llevado al sector a sacrificar empleo e inversiones. La apuesta de la mayoría de los analistas es que el nivel de precios se va a estabilizar en torno a los 65 dólares la tonelada. Pero eso si, los excedentes en el mercado se van a mantener y los precios seguirán en sus actuales bajos niveles los próximos 24 meses, afirman.

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