edición: 2597 , Viernes, 16 noviembre 2018
22/03/2017

Funcionarios de Competencia de Estados Unidos entregan citaciones judiciales a las grandes navieras

Las autoridades sospechan que hay concertación entre empresas del sector que estrenan alianzas
Carlos Schwartz
En un acontecimiento que las fuentes del sector dicen que no registra antecedentes las autoridades de la Competencia de Estados Unidos abordaron una reunión internacional del Box Club en San Francisco. Los funcionarios del Departamento de Justicia entregaron citaciones judiciales a los ejecutivos de varias empresas navieras dedicadas al transporte de contenedores. De acuerdo con fuentes que fueron testigos involuntarios del procedimiento los funcionarios entregaron citaciones judiciales a muchas de las navieras presentes. Maersk Line, del conglomerado danés AP Möller Maersk, la empresa de transporte de contenedores más grande del mundo, admitió haber recibido una citación al igual que la alemana Hapag Lloyd. De acuerdo con fuentes que participaban en la reunión que congrega a las 20 navieras más grandes en el sector del transporte de contenedores la entrega de citaciones a las navieras fue generalizada. Estas mismas fuentes señalan que tras el allanamiento del recinto en el que el Box Club celebraba su conferencia los agentes que actúan por cuenta del regulador se dirigieron a la sede de navieras de menor dimensión que no participan del Box Club con el mismo objetivo. “Las autoridades federales están empeñadas en aclarar si existe algún tipo de concertación de precios en torno a la creación de varias alianzas de navieras”, señaló una fuente del sector al conocer la dimensión de la operación de los funcionarios del Departamento de Justicia.
El mes próximo comienzan a operar dos de las alianzas internacionales. La primera bautizada como Ocean Alliance reúne a CMA-CGM, COSCO, Evergreen, Orient Overseas Container Line. Las otras dos están formadas por Maersk Lines y Mediterranean Shipping Company bajo el nombre de 2M, y la tercera denominada La Alianza agrupa a Hapag Lloyd, NYK, K Line y MOL.

Las tres alianzas dominarán de forma conjunta las rutas comerciales entre Asia y América del Norte. A tal extremo que las navieras no agrupadas pueden llegar a suspender sus rutas a Estados Unidos desde Asia. Este parecía ser el destino de Hamburg Sud y su adquisición por parte de Maersk a finales del año pasado es un subproducto de esta situación. Pero lo que ha atraído la atención de los funcionarios de Justicia es la acelerada recuperación de las tarifas para el transporte de contenedores. Las tarifas para el transporte de contenedores habían caído a mínimos históricos el año pasado en una espiral descendente que llevó a las navieras a sufrir pérdidas operativas en su actividad con fletes de barcos que no cubrían los gastos en muchos casos. Esta tendencia se ha corregido desde el comienzo de 2017.

La consultora Drewry Shipping señaló en un reciente informe del mercado que las tarifas de transporte de contenedores de Europa a Asia aumentaron de forma significativa a comienzos de marzo mientras las navieras comentaban que los barcos viajaban completos, algo que Drewry calificó de “poco usual” en rutas en las que habitualmente hay bodega disponible.

Los técnicos de Xeneta, que se dedica al análisis del mercado de las navieras que transportan contenedores, afirman que los precios para el tráfico de contenedores en los contratos recientes de largo plazo habían subido un 50% en comparación con 2016 en la ruta de Asia a la costa Oeste estadounidense. El analista de Xeneta, Patrick Berglund afirmó que las navieras habían podido subir precios por la caída en la capacidad del sector.

De acuerdo con algunos analistas del sector, las navieras han logrado incrementar precios por la reducción del exceso de capacidad lograda por el desguace de los barcos más viejos y menos rentables de operar. El proceso de reducción de capacidad se ha acelerado en los meses recientes. También apuntan a la quiebra de Hanjin como un elemento a tener en cuenta en el conjunto de las operaciones del sector. Pero algunos analistas como es el caso de Xeneta no consideran que la reducción de capacidad haya sido tan significativa como para tener efecto sobre los precios del sector.

En la ruta de Asia Europa, la más activa del mundo, la tarifa para contenedores este año ha sido de 960 dólares por contenedor comparado con un promedio de 695 dólares el año pasado. Por su parte los operadores mientras niegan cualquier tipo de concertación en materia de precios señalan que por debajo de los 1.400 dólares por contenedor en esa ruta se opera a pérdida.

A este escenario es necesario añadir el hecho que a escala global se ha registrado mayor debilidad comercial en 2016 lo que también afectó al tráfico de barcos portacontenedores. La combinación de las bajas tarifas, la debilidad del comercio internacional, y el exceso de capacidad determinaron que 2016 haya sido el año de mayores pérdidas acumuladas con 5.000 millones de dólares para las primeras 20 navieras a escala internacional. Fue esta situación del mercado lo que llevó a la quiebra a la naviera coreana Hanjin que estaba entre las primeras siete del sector. La operación del Departamento de Justicia es parte de los esfuerzos de reguladores en distintos puntos del mundo. Los reguladores de la Unión Europea, China, Australia y África del Sur han concentrado esfuerzos en tratar de verificar qué es lo que está pasando con las tarifas del flete marítimo.

El año pasado en Baltimore el Departamento de Justicia instruyó un caso acusando a cuatro navieras que operan ferry de concertar precios. Las empresas admitieron los cargos y fueron multadas con 230 millones de dólares y algunos de sus ejecutivos fueron condenados a penas de cárcel.

Los reguladores del sector han advertido que no bajarán la guardia respecto de una posible concertación de precios y consideran que hay indicios de que algo está confluyendo en ese sentido. Las grandes navieras niegan que sea así. Entretanto la entrega de citaciones judiciales no quiere decir que haya un proceso abierto.

Las citaciones pueden ser emitidas para obtener la declaración de los ejecutivos del sector. La operación ha permitido al Departamento de Justicia entregar citaciones judiciales para comparecer en suelo estadounidense a ejecutivos de empresas extranjeras que no se encuentran habitualmente en el país, algo que es una operación claramente premeditada.

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