edición: 2597 , Viernes, 16 noviembre 2018
18/04/2017

La crisis de Toshiba abre la batalla por el mercado de las memorias NAND en manos de pocas tecnológicas

Foxconn pide colaboración financiera a Apple para consolidar su oferta por la división de la japonesa
Carlos Schwartz
La difícil situación financiera de Toshiba a resultas de la quiebra de Westinghouse, su filial estadounidense en el sector de la ingeniería nuclear, ha despertado una lucha que implica complejas decisiones con el objetivo de hacerse con la división de semiconductores y memorias NAND de Toshiba. El mercado de este tipo de componentes de alta tecnología también conocido genéricamente como memorias flash está fundamentalmente en manos de dos empresas, la coreana Samsung que es la primera del sector y la japonesa Toshiba que la sigue de cerca. La división de memorias de la japonesa tiene como socio en algunas de sus plantas y líneas de producción a la estadounidense Western Digital. Toshiba ya ha anunciado la posibilidad de vender su filial de memorias como forma de salir del atolladero financiero en la medida que puede llegar a sacar por esa venta una cifra superior a los 18.000 millones de dólares de acuerdo con los analistas del sector. Pero el camino para la venta por parte de Toshiba y para la compra por parte de los diversos interesados está plagada de obstáculos.
La empresa Foxconn de Taiwan, cuyo nombre es Hon Hai Precision Industry, presidida por Terry Gou su fundador, ha ofrecido por la división de Toshiba 28.000 millones de dólares de acuerdo con fuentes que dicen conocer detalles de la oferta. Las mismas fuentes han señalado que Foxconn, fabricante de los terminales telefónicos de Apple, ha pedido a esta última asistencia financiera para asegurar su oferta.

Para Apple asegurarse un proveedor independiente de memorias NAND para sus iPhone e iPad es vital. La empresa estadounidense que antes tenía como uno de sus proveedores a Samsung ha dejado de comprarle entre otras cosas porque la tecnológica coreana es un competidor directo de su exitoso iPhone además de los problemas de patentes entre ambas grandes empresas. En la medida que hay poco más de tres productores de memorias NAND y dos de ellos controlan el mercado, el aumento en la demanda de este componente ha tensado el mercado y amenaza con un incremento de los precios. Para la empresa estadounidense tendría sentido dar asistencia a Foxconn, sin embargo Apple no podría adquirir una participación directa de acuerdo con algunas de las fuentes consultadas porque se suscitarían problemas con los reguladores por la legislación antimonopólica.

Entretanto es muy probable que las autoridades japonesas estén dispuestas a bloquear cualquier venta de una empresa que pueda suponer una transferencia de tecnología a China o Corea. Foxconn tiene sus principales fábricas en China lo que dificulta las perspectivas de obtener un nihil obstat. Para complicar aun más las cosas Western Digital, el socio de Toshiba en el negocio de las memorias NAND ha hecho saber a su agobiado partner que de acuerdo con sus abogados tendría la capacidad de vetar una venta de activos que no estuviera en línea con sus intereses. Esta afirmación va de la mano con el interés de Western Digital por adquirir de Toshiba la parte de la producción de semiconductores que no posee a un precio más bajo que sus competidores.

Las otras ofertas han sido presentadas por la estadounidense Broadcom que se ha aliado con el fondo de inversión Silver Lake y por la coreana SK Hynix el otro jugador de este mercado y proveedor de Apple.

El decidido interés de Foxconn en hacerse con la división de memorias de Toshiba no solo se refleja en el precio que estaría dispuesta a pagar sino en las gestiones para obtener financiación. De acuerdo con fuentes del sector el presidente y fundador de la empresa, Terry Gou, ha ofrecido el negocio también al presidente de la empresa japonesa de telecomunicaciones SoftBank cuyo consejero delegado Masayoshi Son es un amigo personal del dueño de Foxconn. SoftBank ya es propietario de una empresa británica diseñadora de chips y no parece interesado en jugar esta mano. Pero estas gestiones al mismo tiempo desnudan los obstáculos que debe sortear Gou para alcanzar su objetivo.

Es difícil estimar la profundidad de los bolsillos de Foxconn. El año pasado la empresa tras una larga puja por la japonesa de electrónica de consumo Sharp cerró su adquisición en 3.500 millones de dólares. Este es un antecedente para los reguladores japoneses quienes aceptaron la compra de Sharp con el objetivo de preservar la fuente de empleo y una tradición industrial japonesa pero mientras recelan de la posibilidad de que los conocimientos tecnológicos japoneses acaben en manos de los chinos o los coreanos. No cabe la menor duda de que si Foxconn se mantiene en la brecha los reguladores van a mirar detenidamente la estrategia que ha llevado adelante con este antecedente y sus consecuencias hasta ahora.

Pero sin lugar a dudas la posibilidad de una compra a Toshiba por parte de la empresa de Gou se vería facilitada de forma significativa desde el punto de vista financiero por la presencia de Apple como respaldo financiero. Esta alianza debería estudiar detenidamente las implicaciones que esa asociación puede tener para los reguladores en el terreno de los recaudos antimonopólicos de un lado y hasta donde la presencia de la estadounidense disiparía las dudas de los reguladores japoneses sobre la posibilidad de que la tecnología de Toshiba acabe filtrándose a los fabricantes chinos de componentes informáticos. Hay otro problema financiero vinculado a la presencia de un socio como Apple que tiene una tesorería acumulada de más de 240.000 millones de dólares.

Para mantener el ritmo de la competencia e impedir que Samsung se escape merced a las innovaciones tecnológicas Toshiba debe invertir entre 3.000 y 4.000 millones de dólares al año en su división de semiconductores, algo que Foxconn no parece en condiciones de hacer a menos que tenga un socio de la dimensión de Apple.

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