edición: 2514 , Viernes, 20 julio 2018
10/10/2014

La UE reactiva su investigación de precios en los carburantes con una inspección sorpresa en el sector

Tras más de un año de silencio le ha tocado el turno a las empresas de biofuel en un mercado bajo sospecha
Carlos Schwartz

La Comisión Europea (CE) confirmó una inspección sin comunicación previa a empresas dedicadas a la producción, distribución y comercialización del biocombustible etanol. Las inspecciones se realizaron en dos países miembro de la UE que no fueron especificados por las fuentes de la Comisión. La decisión supone la reactivación del proceso iniciado en 2012 con el objetivo de controlar la forma en que se fijan los precios de los carburantes. El 13 de mayo del año pasado la Comisión Europea y la Comisaría de la Competencia ordenaron un registro en la sede de compañías petroleras en dos países miembro y en uno fuera de su perímetro y que pertenece a la Asociación Europea de Libre Comercio (EFTA, por sus siglas en inglés).

La operación fuera de las fronteras de la CE fue en Noruega y estuvo a cargo de la Autoridad de Vigilancia de la EFTA. La principal agencia de información de precios de mercado para el crudo, el biofuel y los productos del petróleo, Platts, fue también registrada en Londres en esa oportunidad. De entonces ahora no se volvieron a efectuar registros y la investigación quedó sumida en el silencio.

La CE no ha dado a conocer en que países se efectuaron los nuevos registros, pero si admitió que la inspección se limitó al etanol. Pero la operación tiene como fundamento el mismo que hace más de un año. La CE, al igual que otros reguladores que vigilan la fijación de precios como la CFTC en los Estados Unidos, sospechan que los precios que los operadores comunican a las Agencias Fijadoras de los Precios como Platts pueden no reflejar la realidad. La Asociación Internacional de Comisiones de Valores (IOSCO, por sus siglas en inglés) manifestó en 2012 sensibilidad por la fijación de los precios de las materias primas en general y del petróleo y sus derivados por la influencia que tienen en las transacciones de derivados. IOSCO finalmente abandonó su intención de obtener una revisión a escala internacional de la fijación de precios de las materias primas. Pero el guante lo recogió la CE que abrió sus propias indagaciones.

De acuerdo con un documento de la Comisión del Mercado de Futuros de Materias Primas (CFTC, por sus siglas en inglés) la Asociación desistió de su proyecto de reforma tras discusiones con las petroleras Total y Shell y con la Agencia Internacional de la Energía y la OPEP. El escenario en que se han desarrollado estos contactos es de gran irritación entre los reguladores por la fijación dolosa de los precios de referencia en diversos mercados, “algo que no son meras conjeturas” tal como lo ha señalado una fuente del mercado del petróleo.  El problema en el caso de los precios del crudo, los biocombustibles y los productos del petróleo es que la fijación de los precios de referencia por las agencias como Platts se basa en datos de precios ofrecidos y demandados, comunicados por las partes, pero no en los precios de operaciones realmente efectuadas en el mercado. En mayo de este año un funcionario de la CE afirmó que la investigación que estaba en curso sobre la base de los registros efectuados un año antes se había centrado específicamente en el aporte de datos a Platts y en la fijación de los precios de los combustibles.

La cuestión de fondo sigue siendo la fijación de precios de referencia. Los reguladores han desarrollado una investigación a escala internacional sobre los mecanismos de fijación del tipo de interés de referencia, el Libor, que ha llevado a determinar que los bancos colaboradores que aportaban los tipos practicados comunicaban datos distorsionados para beneficiar sus propios intereses. La investigación aun en curso condujo a multimillonarias multas a algunos de los grandes bancos internacionales impuestas por los reguladores.

Dentro de este proceso la fijación de los precios de referencia para los combustibles fósiles y los biofuels así como los productos derivados cayó en la esfera de las sospechas y el proceso de clarificación de esas sospechas progresa a saltos. La intervención de ayer es una nueva manifestación de esa evolución. “Los precios evaluados y publicados por las Agencias Fijadoras de los Precios se utilizan como precios de referencia para las operaciones en los mercados de productos físicos y en los mercados de derivados para diversos productos y materias primas en Europa y de forma global. La importancia de estos precios de referencia y la ausencia de regulación puede dejar abierta la puerta para una conducta contraria a la competencia y que conduce a la distorsión de los precios. Incluso pequeñas distorsiones pueden tener un impacto significativo en los precios, afectado a los intereses de los consumidores”, señaló la CE.

A diferencia del año pasado la Comisión no dio a conocer los países o las empresas en las que se efectuaron los registros. La CE como ya lo ha hecho en el pasado recalcó que el hecho que se hubieran efectuado registros no presupone que las empresas afectadas sean culpables de cualquier conducta contraria a las normas de la competencia ni prejuzga sobre el resultado de la investigación en si misma.

El año pasado los registros se efectuaron en Statoil, en BP y en Shell. Las últimas dos informaron que no han sido objeto de registros nuevamente. La empresa estatal noruega no ha efectuado declaraciones. El proceso se inauguró en términos de investigación el 13 de mayo de 2013, y entonces se centró en la posibilidad de una colusión para la fijación de precios en todos los combustibles. Ahora, en su nueva fase, se ha centrado en los biocombustibles y la comunicación de precios a una agencia. Denuncias sobre la imposibilidad de contribuir con precios a Platts por parte de algunos operadores del mercado del petróleo, así como críticas a que las entidades que contribuyen con sus precios a Platts no comunican sus precios a otras agencias que pretenden fijar precios de referencia han sido frecuentes en el pasado. De momento el proceso de investigación que afecta a mercados muy extensos se ha reactivado.

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