edición: 2578 , Viernes, 19 octubre 2018
14/02/2018

Vodafone prosigue sus negociaciones con Liberty para una variada adquisición de activos europeos

Los analistas quieren ver en el desarrollo de esta reasignación de activos una posibilidad de fusión
Carlos Schwartz
Vodafone ha admitido que tiene en curso una negociación para la posible adquisición de activos de la empresa de cable y telefonía Liberty Global. Ambas ya sellaron una alianza en Holanda bajo la marca Vodafone Ziggo al 50%. El proceso de venta de activos de Liberty se inició realmente en diciembre pasado con la adjudicación de sus operaciones en Austria a Deutsche Telekom. Su filial en Suiza es objeto de una revisión de objetivos y la cartera en venta a Vodafone incluiría las operaciones de Alemania, Rumanía, Hungría y República Checa. Pero una poda de esta envergadura dejaría a Liberty como un operador aislado de cable y banda ancha en algunos mercados. El más importante de ellos el de Reino Unido. Hace dos años las empresas sondearon la posibilidad de una fusión pero ese objetivo fue descartado. Los analistas ahora quieren ver en estas nuevas negociaciones destinadas a adquirir activos un potencial despertar de esa posibilidad. De momento lo único cierto es que Liberty, pese a que su presidente el texano Joe Malone expresó muchas veces su deseo de lograr una consolidación con Vodafone, sólo vende activos. Otra cosa es qué estrategia se trae la empresa para el mercado británico en el cual opera como Virgin Media y del cual nadie cree que se quiera ir. De acuerdo con fuentes conocedoras del debate dentro de la empresa ésta ha considerado la adquisición de espectro 5G de telefonía móvil en una subasta que podría realizarse en mayo próximo. Pero hay quienes piensan que la retirada del este europeo puede acompañarse de un intento de adquisición del operador O2 a Telefónica.
Los analistas, por su parte, consideran que la forma de crear valor en el sector de las telecomunicaciones europeas fuera de los ex monopolios estatales sería una verdadera fusión entre Liberty Global y Vodafone, en particular en el Reino Unido. Mantienen en este sentido las esperanzas y no están dispuestos a descartarla hasta que la redistribución de activos entre ambas empresas no se haya acabado.

El consejero delegado de Liberty Global, Michael Fries, dijo el mes pasado que los activos europeos se vendían a un saludable ratio de entre 11 y 12 veces sus ingresos y que más consolidación era inevitable. La operación de adquisición puede estar en el entorno de los 14.000 millones de dólares y de los 16.500 millones de dólares incluyendo deuda de acuerdo con la opinión de algunos analistas. El activo más valioso sería el operador de cable y banda ancha alemán Unitymedia cuyo valor máximo podría llegar hasta los 12.000 millones de dólares. 
El obstáculo inmediato de acuerdo con los analistas es cómo Vodafone va a financiar un plan de adquisiciones de esa envergadura. En el caso de que se materializara, una de las opciones es una ampliación de capital equivalente a ese importe. Los analistas señalan que el valor del 50% de la operación conjunta en Holanda en manos de Vodafone puede ser de entre 11.000 y 12.000 millones de dólares y que el plan puede incluir una nuevo reparto de activos entre las dos empresas. De acuerdo con fuentes del sector de las telecomunicaciones uno de los problemas es que el sector del cable y la banda ancha ha tocado ya sus posibilidades máximas de extensión y ahora le corresponde hacer fuertes inversiones para acometer las mejoras en infraestructura con el objetivo de aumentar el rendimiento de las redes. 

Mientras tanto, Liberty Media ya tiene un proyecto a un coste de 3.000 millones de libras denominado Project Lightning. Pero el reto de la inversión en infraestructuras puede llevar a algunos operadores a optar por la vía de hacer caja y vender sus activos. En el supuesto que Vodafone lograra alinear los recursos necesarios para la adquisición de activos ofrecidos por Liberty no se podría excluir la posibilidad de combinar las operaciones de ambas empresas en algunos mercados. Algunas fuentes en el sector de las telecomunicaciones no dudan que Malone aspira a convertir a Liberty Media en una empresa integrada de telecomunicaciones en algunos de los mercados europeos, con o sin Vodafone.

El empresario tejano tiene una inmensa red de intereses además de ser el mayor propietario de suelo de Estados Unidos. En realidad los activos europeos en el sector del cable no son más que una fracción de esa vasta red de negocios. Hay docenas de empresas de medios y cable con la marca de Liberty y muchas veces se trata de pequeñas participaciones sin mayor proyección. Recientes incorporaciones a la red de activos son el emisor británico de televisión ITV y la empresa de Fórmula Uno. 

Los dos primeros ejecutivos de Liberty son su vicepresidente y consejero delegado Michael Fries para Liberty Global y Greg Maffei que es el consejero delegado de Liberty Media y Liberty Broadband en Estados Unidos. Fries es el encargado de las conversaciones con el máximo ejecutivo de Vodafone, Vittorio Colao. La presencia internacional de Liberty y su peso en el mercado de Estados Unidos son los que dan a las decisiones de su grupo tanta proyección. 

Colao ha descrito en el pasado una concentración con Liberty Global como uno de los pocos retos serios posibles al dominio de los ex operadores monopólicos como Deutsche Telekom o Grupo BT. Liberty es propietaria de Virgin Media en Reino Unido y de la red de empresas de cable en Europa bajo el nombre de UPC que tiene presencia significativa en mercados como el alemán. Vodafone por su parte además de las operaciones en España y Holanda tiene presencia en redes inalámbricas en Italia y Alemania además de ser el segundo operador por tamaño en Reino Unido. Las expectativas que hay en torno a las aproximaciones entre ambas empresas quedó reflejada a comienzos de febrero cuando tras confirmarse los contactos las acciones de Vodafone ganaron el 4,4% en Londres y las de Liberty Global el 3,2% en el NASDAQ de Nueva York.

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